Россия под скипетром Романовых

Она была открыта торжественно в 1767 году самой государыней в Москве, в Грановитой
палате. Всех выборных депутатов собралось 567 человек: тут были представители от дворянства
(от каждого уезда), купечества, государственных крестьян, а также оседлых инородцев. Всем
депутатам был роздан «Наказ» императрицы. В этом наказе Екатерина указывала те общие
правила, на основании которых должно быть составлено новое Уложение. Императрица особенно
хотела внести в наше законодательство больше мягкости и уважения к человеку. Особенно
казалось необходимым ей уничтожить пытки и предоставить дворянству и городскому сословию
самоуправление.

Затем Комиссия разделилась на 19 отдельных комитетов, которые должны были заниматься
различными отраслями законодательства. Вскоре, однако, в ней обнаружилось непонимание
многими депутатами того, к чему они призваны, и, хотя депутаты относились к делу серьезно,
работы их шли весьма медленно. Бывали случаи, что общее собрание, не кончив рассмотрения
одного вопроса, переходило к другому. Дело, порученное Комиссии, было большое и сложное, и
приобрести сноровку в нем не так было легко. Императрица перевела Комиссию в Петербург;
однако она и в Петербурге за год не только не приступила к составлению нового Уложения, но
даже не разработала ни одного его отдела. Быстрая во всяком деле государыня была этим
недовольна. Между тем в 1768 году многие депутаты из дворян должны были отправиться на
войну с турками. Екатерина объявила о закрытии общих собраний Комиссии. Но отдельные
комитеты продолжали работу еще несколько лет.

Комиссия не составила Уложения, но зато она ознакомила государыню с нуждами страны.
Сама Екатерина писала, что она «получила свет и сведения о всей Империи, с кем дело иметь, и о
ком пещись должно». Теперь она могла действовать вполне сознательно и определенно.

Прежде всего она нашла необходимым изменить управление на местах — в губерниях. Жизнь
показала, что управление такими огромными губерниями, которые были образованы при Петре
Великом, весьма затруднительно. Екатерина разделила Россию на 50 губерний так, чтобы
приблизительно в каждой губернии было одинаковое число жителей. В губерниях были
образованы новые учреждения, из которых некоторые, как, например, губернские правления,
казенные палаты и др., сохранились до наших дней. Это показывает, что мероприятия
императрицы в области управления отличались большим знанием народной жизни. В губернском
и уездном управлении, преобразованном Екатериной, наряду с назначенными правительством
чиновниками, были и выборные от местного дворянства во главе с предводителями.

Новые губернские учреждения были распространены на всю Россию. Государыня ввела их и в
Малороссии. В последней было уничтожено гетманство еще в самом начале царствования
императрицы, а Малороссия, находясь под управлением особой Малороссийской коллегии,
постепенно подготовлялась к введению в ней общерусских учреждений. Оно и произошло в 1782
году, и этот год можно считать годом окончательного слияния Малороссии с коренной Россией.

Не менее важны были заботы государыни о развитии городов: в этом отношении деятельность
ее представляла собой прямое продолжение деятельности Петра Великого. Вместе с «Жалованной
Грамотой» дворянству она дала «Жалованную Грамоту» и городам. Городское общество по этой
грамоте делилось на купцов трех гильдий, ремесленников и посадских. Все постоянные жители
города получали право выбирать через каждые три года городского голову и думу, которые
ведали все городское хозяйство. Вместе с тем, покровительствуя особенно развитию торговли,
императрица Екатерина давала купцам разные льготы. Между прочим, чтобы не отвлекать купцов
на много лет от торговых дел, освободила их от рекрутской повинности, но за это они должны
были уплачивать значительную денежную сумму.