Россия под скипетром Романовых

Родившись принцессой одного из мелких немецких княжеских родов, она приблизилась к
русскому престолу через супружество с внуком Петра Великого — императором Петром
Третьим, царствовавшим полгода. Этот брак был заключен по желанию императрицы Елизаветы
Петровны еще в начале ее царствования, когда Петр был объявлен наследником престола.
Екатерине было всего 14 лет, когда она выходила замуж. В ней уже и тогда видны были
недюжинные способности и светлый ум, перед которым впоследствии преклонялись величайшие
ученые того времени. С природным умом она соединила редкую образованность, приобретенную
ею почти без помощи учителей. Она обладала удивительным умением обращаться с людьми,
верно оценивать их способности и привязывать их к себе. Особенно полюбили ее в России за то,
что она, родившись немкой, сумела сделаться русской по духу. Она быстро и хорошо усвоила
русский язык, глубоко и искренно полюбила Россию, прониклась историческими заветами
русского народа, и никому не приходило в голову вспоминать об ее иноземном происхождении.
Не только придворные, имевшие счастье личного знакомства с императрицей, но даже простые
солдаты смотрели на нее с обожанием.

Нередко были случаи, что люди, получившие крест или медаль из ее рук, отказывались после
от заслуженной высшей награды, чтобы не расстаться со знаком отличия, полученным от
«матушки-императрицы», как все называли Екатерину.

Общая любовь и это ласковое прозвание «матушка-императрица» и имя Великой достались
Екатерине недаром. С первых лет царствования государыня проявила необычайно живое
внимание к государственным делам, искреннее желание жить и работать исключительно на
пользу своей новой Родины. Она не только умела окружить себя умными и способными русскими
людьми, но и сама не пропускала дня без усиленных государственных трудов. Раннее утро уже
заставало ее за рабочим столом. Быстро и здраво разбираясь своим ясным и широким умом в
самых сложных и трудных делах, императрица поистине была душою всего управления.

Не считая достаточным для себя изучение России по одним только книгам, Екатерина не раз
совершала по России продолжительные путешествия, чтобы ближе ознакомиться с жизнью
управляемого ею народа. Все это давало возможность государыне сделать весьма много в деле
законодательства и управления.

Положение сословий

При Елизавете Петровне, а особенно при Екатерине уже не во всем было можно и нужно
следовать Петру: жизнь сильно изменилась за это время. Изменилось самое положение сословий.
При Петре дворянство несло пожизненную военную и другую службу государству, но уже при
Анне Иоанновне оказалось возможным ограничить эту службу 25 годами. К этому времени
дворянство стало более замкнутым сословием, чем раньше: только потомственные дворяне
сохранили право владеть землями и жившими на них крепостными, дворяне личные этого права
не имели. Вместе с тем дворянин теперь получил возможность начинать уже службу не с
рядового или простого матроса, а с офицера, пройдя вновь открытую дворянскую военную школу
— сухопутный шляхетский, или дворянский, корпус. Однако уклонявшихся от службы дворян по-
прежнему сурово наказывали. Только в 1762 году был издан Петром Третьим «Указ о вольности
дворянства», предоставлявший дворянам право служить или не служить по собственной охоте, но
действие этого указа было на некоторое время приостановлено, и только по «Жалованной
Грамоте» дворянству, данной императрицей Екатериной Второй в 1785 году, дворяне
окончательно освобождались от обязательной службы. Этой «Жалованной Грамотой» дворянство
признавалось первенствующим сословием в государстве и призывалось к широкому участию в
местном управлении.